Louis Napoleon, nepotul lui Bonaparte, castiga alegerile prezidentiale dupa un exil politic la Londra. Capitala britanica fusese reconstruita intr-un spirit modern in urma incendiului devastator din 1666.

Inspirat de catre stralucitul sau unchi, Louis se declara imparat luand numele de Napoleon III. Un imperiu necesita o capitala grandioasa, iar vechiul Paris e murdar si incomod. Baronul Haussmann, prefectul de  Paris, e insarcinat cu proiectul de transformare a vechiului oras medieval. Metodele sale sunt contestabile.

Bineinteles ca orasul medieval cu stradute intortocheate si neaerisite e o problema pentru sanatatea publica. Epidemiile de holera sunt favorizate de promiscuitate si de lipsa de igiena. Tuberculoza, extrem de contagioasa, face ravagii in secolul XIX.  Suprapopulat, orasul are nevoie de aer, lumina si canalizare.

Haussmann insa demoleaza fara scrupule netinand cont doar de imperativele urbanistice. Vechiul Paris trebuie sa faca loc unei capitale moderne care sa straluceasca in ochii lumii. Fastul si luxul se dezvolta in defavoarea claselor populare.